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Pourquoi les lancements de fusées sont un désastre pour la biodiversité

Deux spécialistes tirent la sonnette d’alarme alors que nous envoyons de plus en plus d’objets dans l’espace.

Son et lumière : Chaque fois qu’une fusée décolle, il y a une impression de chaos autour de la zone de lancement. Les sons peuvent être entendus à des kilomètres et la terre vibre intensément sur une très large circonférence. Oui, comme le rappelle Nature, la conquête de l’espace est aussi synonyme de nuisances sonores, sujet dont on ne parle pas assez.

Les premières victimes potentielles sont les animaux qui vivent à proximité. Il est intéressant de se demander comment différentes espèces, en particulier celles en danger d’extinction, peuvent résister à ce genre d’événement bruyant – d’autant plus que les lancements spatiaux sont de plus en plus fréquents et qu’ils se produisent toujours dans les mêmes parties du monde.

Lucas Hall, spécialiste de la faune et de l’écologie à l’Université de Californie, a collaboré sur ce sujet avec Kent Gee, un expert en acoustique physique de l’Université Brigham-Young, Utah. Le résultat de leurs trois années de recherche vient d’être présenté le 8 mai lors de la réunion annuelle de l’Acoustical Society of America, qui a eu lieu à Chicago.

L’équipe dirigée par les deux scientifiques a concentré ses recherches sur la région de Santa Barbara, en Californie, où se trouve la Vandenberg Space Force Base, une base militaire dépendant de la United States Space Force. Pendant de nombreuses années, entre cinq et quinze fusées y étaient lancées chaque année ; mais avec le déchaînement d’entreprises comme SpaceX, qui prolifèrent comme des petits pains en mettant des satellites en orbite, ce montant ne cesse d’augmenter. D’ici 2030, le nombre de lancements annuels pourrait se situer entre 50 et 100 – à titre de comparaison, 180 fusées ont été lancées dans le monde en 2022.

Le seuil de la douleur pulvérisé

Les défenseurs de la faune et de la biodiversité aiment à rappeler que le 20 avril 2023, le premier lancement de la fusée Starship de SpaceX a eu des conséquences écologiques particulièrement graves. La rampe de lancement de Boca Chica, au Texas, a explosé, projetant du béton sur une vaste zone, déclenchant un incendie dans un refuge faunique. Les associations ont alors demandé des garanties environnementales à l’entreprise d’Elon Musk : dans une région où vivent des espèces d’oiseaux en voie de disparition et des tortues, la faune est trop menacée.

Hormis cet incident qui, espérons-le avec un peu de naïveté, restera probablement exceptionnel, il y a tout lieu de s’inquiéter des conséquences « bruits, chocs et vibrations résultant de ces lancements »comme le résume Sharon Wilcox, représentante texane du groupe Defenders of Wildlife, basé à Washington DC.

Ce sont ces effets que Kent Gee a tenté de quantifier dans son travail. Il a par exemple constaté que même à quelques kilomètres du site de lancement de la mission Artemis I de la NASA vers la Lune, le niveau de bruit était compris entre 127 et 136 décibels, bien au-dessus du seuil de douleur (qui commence à 100 dB) indiqué dans les échelles officielles. .

Les fréquences sonores sont également importantes car tous les animaux ne perçoivent pas les sons de la même manière que nous. Actuellement, « Nous avons peu d’informations sur la façon dont ils reçoivent ces sons »dit Kent Gee. Mais les effets de la pollution sonore sur le stress et le comportement des animaux ont déjà été démontrés.

Les recherches de Lucas Hall et Kent Gee ne font que commencer. Les deux hommes ont une décennie de travail devant eux, au cours de laquelle ils prévoient d’utiliser des caméras pour observer comment les animaux réagissent à ces stimuli violents et inattendus.

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Ebene Media

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